"Peço desculpa por ter atirado granadas para a sua cave". O destino invulgar da primeira casa libertada nos desembarques do Dia D

CNN , Joshua Berlinger
6 jun, 11:59
6 de junho de 2024 marca os 80 anos desde o Dia D, o primeiro dia dos desembarques na Normandia que lançaram as bases para a derrota da Alemanha nazi na Segunda Guerra Mundial. Getty Images via CNN Newsource

O seu alvo era uma elegante moradia de dois andares, solitária, numa praia enevoada. Não havia mais casas por perto, apenas campos de minas, casamatas militares e postos de metralhadoras inimigas.

Era o Dia D e naquela manhã nublada de 6 de junho de 1944 dez barcos cheios de tropas canadianas atravessaram as águas agitadas do Canal da Mancha para se dirigirem à extensão de 1500 metros da costa da Normandia onde se encontrava a casa.

O pequeno papel destes soldados na maior invasão marítima do mundo consistia em capturar a cidade costeira de Bernieres-sur-Mer. A tomada da casa seria um objetivo fundamental. As fotografias aéreas tinham-nos levado a acreditar falsamente que se tratava de uma estação ferroviária. Independentemente do que fosse, os aliados queriam usá-la como um miradouro para o mar, uma vez capturada a praia.

Soldados canadianos da 9.ª Brigada desembarcam na praia de "Juno" no Dia D. A casa no centro conseguiu sobreviver à batalha. Museu Imperial da Guerra/AFP/Getty Images

Para lá chegar, as tropas teriam de atravessar a praia aberta. Seria um desembarque sem quase nenhum sítio para se esconderem.

As tropas chegaram à costa às 7:15 da manhã e foram recebidas por fogo incessante de metralhadoras e morteiros. Em 20 minutos, os soldados que tinham conseguido sobreviver ao ataque inicial chegaram à casa e expulsaram as tropas alemãs que se encontravam no interior. Foi, muito provavelmente, a primeira casa a ser libertada após o desembarque na praia durante a Operação Overlord.

O custo foi extremo. Cerca de 100 canadianos morreram naquela praia nos primeiros minutos da batalha.

A casa, embora cheia de buracos de bala e outras cicatrizes de batalha, estava intacta.

Oitenta anos depois, a casa em enxaimel permanece. Chama-se “La Maison de Canadiens” em francês, ou “A Casa dos Canadianos”, e é agora um memorial dedicado aos canadianos que deram as suas vidas para libertar a França, graças ao trabalho de um casal francês.

Abrir a porta a estranhos

A casa em enxaimel que muitos soldados canadianos viram foi renovada, mas continua a ter o mesmo aspeto que tinha no Dia D. Joshua Berlinger/CNN

Depois de Nicole e Herve Hoffer se casarem em 1975 e terem filhos começaram a passar mais tempo na casa de férias da família, em Bernieres-sur-Mer. Nicole reparou que as pessoas que passavam no passeio entre a casa e a praia paravam frequentemente para tirar fotografias ao edifício. Perguntou ao marido porquê, mas ele não sabia.

A vivenda foi construída em 1928 por um parisiense que queria que os seus dois filhos tivessem a sua própria casa de férias. Assim, construiu duas casas contíguas, uma para a sua filha e outra para o seu filho. Os avós de Herve Hoffer compraram a parte da filha em 1936.

Os Hoffers sabiam que a casa tinha sido ocupada pelos alemães em 1942 e devolvida à família cinco anos mais tarde, relativamente intacta. Inúmeras outras casas tinham sido destruídas pelos bombardeamentos aliados durante a Batalha da Normandia (Operação Overlord).

Mas a razão pela qual as pessoas continuavam a fotografar a sua casa era um mistério. Os Hoffers começaram então a inquirir e muitas das pessoas que tiravam fotografias eram veteranos canadianos em peregrinação ao local onde tinham desembarcado no Dia D. O casal convidava-os a entrar para uma cerveja, um copo de Calvados - uma aguardente de sidra originária da Normandia - ou uma refeição, durante a qual os antigos soldados partilhavam as suas histórias.

Há décadas que Nicole Hoffer abre as portas da sua casa de verão aos veteranos canadianos que regressam à "praia de Juno". Joshua Berlinger/CNN

“Mesmo na minha própria família, fui criticada... como é que eu podia abrir a porta a estranhos?”, contou Nicole Hoffer. Eu dizia: “Bem, se os estrangeiros não tivessem vindo, talvez não estivesses aqui hoje. Eles trouxeram-nos a liberdade, muitos com o risco das suas vidas."

Normalmente, os Hoffers consideram os primeiros momentos de um encontro particularmente comoventes. Quando os veteranos se sentavam pela primeira vez, olhavam pela janela como se estivessem num filme que tivesse feito uma pausa de décadas, descreveu Nicole Hoffer. Depois, partilhavam histórias que até as suas famílias e amigos nunca tinham ouvido.

Em cada reunião, a história da casa de férias da família Hoffer foi surgindo, peça por peça.

A família ficou a saber que, quando as tropas canadianas desembarcaram, no início do assalto anfíbio, os alemães que se encontravam dentro da casa dispararam contra eles a partir de uma metralhadora montada num banco e apontada para o exterior da janela da frente. Muitos dos soldados que não foram abatidos esconderam-se atrás de um muro de praia perto da casa, a partir do qual conseguiram reagrupar-se e expulsar as tropas alemãs da casa.

Muitos soldados que regressam, contou Nicole Hoffer, ficam surpreendidos por ver que o muro desapareceu, enterrado pela areia ao longo dos anos. A casa, no entanto, continua praticamente na mesma.

Uma casa de verão cheia de memórias de guerra

A família Hoffers colecionou inúmeras lembranças ao longo dos anos, incluindo uma cruz (centro) que um veterano descobriu durante a guerra. Joshua Berlinger/CNN

Os Hoffers descobriram que, à medida que os veteranos regressavam ao longo dos anos, mais e mais começaram a trazer lembranças para eles, tantas que a sua casa de verão é agora efetivamente um museu. O seu livro de visitas recolheu centenas - se não milhares - de assinaturas de veteranos e das suas famílias que regressaram à "praia de Juno. Um dos signatários, Ernie Kells, até pediu desculpa por ter atirado granadas para a cave da casa para expulsar as tropas alemãs.

Medalhas, bandeiras, pinturas e outras recordações doadas adornam as paredes, incluindo uma cruz com Jesus cujo braço foi aparentemente rebentado quando estava no bolso de um soldado. O homem encontrou a cruz intacta numa casa próxima, e os estilhaços que a atingiram podem ter-lhe salvado a vida. Anos mais tarde, no seu leito de morte, o homem pediu à família que devolvesse a cruz à casa dos Hoffer.

“Na casa, encontramos muitas recordações”, disse.

O seu livro de visitas está repleto de centenas de entradas, incluindo a de um soldado que atirou granadas para a sua cave. Joshua Berlinger/CNN

Os Hoffers acabaram por organizar a sua própria cerimónia para homenagear os soldados canadianos mortos. Cerca de uma semana antes do dia 6 de junho, acendem uma lanterna de parafina e deixam-na acesa na varanda. Depois, na noite do aniversário, tocam gaitas de foles quando a lanterna é atirada ao mar, enquanto os convidados colocam flores e cruzes no local onde a água encontra a areia.

Para honrar a sua memória, Nicole Hoffer abriu a casa a ainda mais veteranos.

“Agora há viagens, autocarros inteiros que vêm e perguntam se podemos abrir a casa”, disse.

Para o 80.º aniversário do Dia D deste ano, Hoffer espera uma multidão ainda maior. Não só haverá o habitual contingente de visitantes na sua casa, como o lado oeste da casa será aberto ao público pela primeira vez desde que foi comprado pelo governo local, onde se encontra uma exposição com o testemunho de homens e mulheres franceses que viveram o Dia D quando eram crianças.

Fotografias do desembarque na "praia de Juno" são exibidas na parede ao lado da Casa dos Canadianos. Joshua Berlinger/CNN

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