Nova análise do cabelo de Beethoven revela a possível causa de doenças misteriosas

CNN , Ashley Strickland
19 mai, 15:00
Uma gravura mostra o compositor e pianista alemão Ludwig van Beethoven em 1805 (Hulton Archive/Getty Images)

Os elevados níveis de chumbo detetados em madeixas autenticadas do cabelo de Ludwig van Beethoven sugerem que o compositor foi envenenado por chumbo, o que pode ter contribuído para as doenças que sofreu ao longo da sua vida, incluindo a surdez, de acordo com uma nova investigação.

Para além da perda de audição, o famoso compositor clássico teve queixas gastrointestinais recorrentes ao longo da sua vida, sofreu dois ataques de icterícia e enfrentou uma doença hepática grave.

Acredita-se que Beethoven tenha morrido de doença hepática e renal aos 56 anos. Mas o processo de compreensão das causas dos seus muitos problemas de saúde tem sido um puzzle muito mais complicado, um puzzle que até o próprio Beethoven esperava que os médicos pudessem eventualmente resolver.

O compositor expressou o seu desejo de que as suas doenças fossem estudadas e partilhadas para que "na medida do possível, pelo menos o mundo se reconciliasse comigo depois da minha morte".

Há quase uma década, uma equipa internacional de investigadores começou a cumprir parcialmente o desejo de Beethoven, estudando madeixas do seu cabelo. Utilizando análises de ADN, a equipa determinou quais as madeixas que pertenciam verdadeiramente ao compositor e quais as que eram fraudulentas, e sequenciou o genoma de Beethoven analisando as madeixas autenticadas.

Os resultados, publicados num relatório de março de 2023, revelaram que Beethoven tinha factores de risco genéticos significativos para doenças do fígado e uma infeção por hepatite B antes da sua morte. Mas os resultados não forneceram quaisquer informações sobre as causas subjacentes à sua surdez, que começou na casa dos 20 anos, ou aos seus problemas gastrointestinais.

O genoma de Beethoven foi disponibilizado ao público, convidando investigadores de todo o mundo a investigar questões persistentes sobre a saúde de Beethoven.

Entretanto, os cientistas continuam a analisar figurativamente as madeixas autenticadas do cabelo de Beethoven com um pente fino, encontrando descobertas surpreendentes.

Para além de elevadas concentrações de chumbo, as últimas descobertas revelaram que o arsénico e o mercúrio permanecem retidos nos fios do compositor quase 200 anos após a sua morte, de acordo com uma nova carta publicada na revista Clinical Chemistry. E as descobertas podem fornecer novas janelas não só para compreender as doenças crónicas de Beethoven, mas também as complicadas nuances da sua vida como compositor.

Uma teia emaranhada revela pistas

Christian Reiter, atualmente vice-diretor reformado do Centro de Medicina Legal da Universidade de Medicina de Viena, tinha estudado anteriormente a fechadura de Hiller, uma amostra de cabelo há muito atribuída a Beethoven. Foi autor e publicou um artigo em 2007 depois de determinar que havia níveis elevados de chumbo no cabelo e sugeriu que o chumbo pode ter contribuído para a surdez do compositor e, potencialmente, para a sua morte.

Numa reviravolta, o estudo de sequenciação genómica de 2023 revelou que a madeixa de Hiller não pertencia a Beethoven e que era, na verdade, uma amostra de cabelo de uma mulher. Mas, na altura, os investigadores não testaram o chumbo nas amostras de cabelo de Beethoven recentemente autenticadas.

Assim, a questão manteve-se: Terá Beethoven sido envenenado por chumbo?

Uma outra equipa de investigação utilizou dois métodos diferentes para procurar indícios de chumbo em duas madeixas de cabelo de Beethoven autenticadas: a madeixa Bermann, que se estima ter sido cortada entre finais de 1820 e março de 1827, e a madeixa Halm-Thayer, que Beethoven entregou em mão ao pianista Anton Halm em abril de 1826.

Era muito comum, durante a vida de Beethoven, as pessoas recolherem e guardarem madeixas de cabelo de entes queridos ou de pessoas famosas, disse William Meredith, estudioso de Beethoven e coautor da análise genómica de 2023 e do estudo mais recente.

A investigação mais recente detectou níveis incrivelmente elevados de chumbo em ambas as amostras: 64 vezes o nível esperado na madeira de Bermann e 95 vezes o nível esperado na de Halm-Thayer.

"Estes níveis são considerados como envenenamento por chumbo", afirmou o principal autor do estudo, Nader Rifai, professor de patologia na Harvard Medical School e diretor de química clínica no Boston Children's Hospital. "Se entrar em qualquer sala de emergência nos Estados Unidos com estes níveis, será internado imediatamente e será submetido a terapia de quelação".

Diagnosticando Beethoven

Níveis elevados de chumbo, como os detectados no cabelo de Beethoven, “estão normalmente associados a doenças gastrointestinais e renais e à diminuição da audição, mas não são considerados suficientemente elevados para serem a única causa de morte”, escreveram os autores do estudo. Uma vez que os investigadores não dispõem de amostras de cabelo de uma fase anterior da vida de Beethoven, é impossível perceber quando começou o envenenamento por chumbo, disse Meredith.

Os autores do estudo não acreditam que o envenenamento por chumbo tenha sido o único responsável pela morte ou surdez de Beethoven. Mas ele teve sintomas de envenenamento por chumbo durante toda a sua vida, incluindo perda de audição, cãibras musculares e anomalias renais, disse Rifai.

Ambas as madeixas continham também níveis elevados de arsénico e mercúrio, cerca de 13 a 14 vezes superiores à quantidade esperada, de acordo com o estudo.

O coautor do estudo, Paul Jannetto, professor associado do departamento de medicina laboratorial e patologia e diretor de laboratório da Clínica Mayo, efectuou a análise das amostras e disse que nunca tinha visto níveis de chumbo tão elevados.

Mas Rifai disse que viu níveis de chumbo comparáveis quando efectuou uma investigação em duas aldeias no Equador, onde o principal comércio é o de azulejos esmaltados com chumbo de pilhas. Os habitantes das aldeias sofreram atrasos mentais, perda de audição e anomalias hematológicas, que são comuns nas doenças do fígado, disse.

Exposição ao chumbo durante a vida de Beethoven

Atualmente, não se conhece a quantidade média de chumbo nos corpos de pessoas como Beethoven que viviam em Viena durante o século XIX, disse Rifai.

Rifai disse que espera aceder a madeixas de cabelo antigas que as pessoas têm das suas famílias para determinar o nível de base da população na altura, uma vez que não existe documentação.

Mas como é que Beethoven acabou por ter tanto chumbo, arsénico e mercúrio no seu corpo? As substâncias provavelmente acumularam-se ao longo de décadas da vida do compositor através da comida e da bebida, disse Rifai.

Beethoven era conhecido por preferir o vinho, bebendo por vezes uma garrafa por dia, e bebia vinho encanado. Uma prática comum que remonta a pelo menos 2.000 anos, a criação de vinho encanado envolve a adição de acetato de chumbo como adoçante e conservante, disse Rifai. Nessa altura, o chumbo era também utilizado na fabricação de vidro para dar aos objectos de vidro um aspeto mais claro e atraente.

Beethoven também gostava de comer peixe e, na altura, o rio Danúbio era uma grande fonte de indústria, o que significa que os resíduos acabavam no mesmo rio que era uma fonte de peixe capturado para consumo - e esse peixe provavelmente continha arsénico e mercúrio, disse Rifai.

O relatório marca a primeira vez que os níveis de chumbo foram estabelecidos para Beethoven e aponta para outra possível causa da insuficiência renal de Beethoven nos meses que antecederam a sua morte e da insuficiência hepática que sofreu no final da sua vida, disse Meredith.

O envenenamento por chumbo parece ser o quarto fator que contribuiu para a sua insuficiência hepática, para além dos genes que predispunham Beethoven para a doença hepática, da sua infeção por hepatite B e da sua propensão para o consumo de álcool, disse Meredith.

Ligação entre a saúde de Beethoven e a música

O compositor escreveu uma carta aos seus irmãos em 1802 pedindo ao seu médico, Johann Adam Schmidt, que determinasse e partilhasse a natureza da sua “doença” quando Beethoven morresse. A carta é conhecida como o Testamento de Heiligenstadt.

Mas os documentos guardados pelo médico favorito de Beethoven, que morreu 18 anos antes do seu paciente, perderam-se.

Na carta de 1802 aos seus irmãos, Beethoven admitiu o quão desesperado se sentia enquanto compositor musical que lutava contra a perda de audição, mas o seu trabalho impediu-o de se suicidar. Ele disse que não queria partir “antes de ter produzido todas as obras que sentia vontade de compor”.

As pessoas dizem: “a música é a música, porque é que precisamos de saber estas coisas? Mas na vida de Beethoven, há uma ligação entre o seu sofrimento e a música", disse Meredith.

O dia 7 de maio assinalou o 200º aniversário da primeira execução da famosa Nona Sinfonia de Beethoven, considerada a sua maior obra e a sua última sinfonia. Completamente surdo na altura, Beethoven estava no palco como um dos maestros, mas a orquestra recebeu instruções para seguir a direção do amigo de Beethoven, que também estava no palco. O concerto marcou um dos momentos mais triunfantes da vida de Beethoven, e as cantoras viraram-no de frente para a multidão, que batia palmas e acenava com os lenços para o amado músico, disse Meredith.

Mas no final da noite, Beethoven reuniu-se com três dos seus amigos que o ajudaram a organizar o concerto. O que inicialmente parecia ser um jantar para recompensar os seus amigos, na verdade resultou em Beethoven a gritar e a acusá-los de o terem enganado.

A explosão foi irónica, tendo em conta que Beethoven se inspirou, enquanto trabalhava na Nona Sinfonia, em parte no poema “Ode à Alegria” de Friedrich Schiller, e os temas finais da sinfonia incluem viver em paz e harmonia uns com os outros, disse Meredith. Mas acima de um esboço que Beethoven fez para a Nona Sinfonia, ele incluiu a palavra francesa para desespero.

“Quando olhamos para a vida dele, vemos que é uma vida cheia de desespero. Ficou surdo. Nunca encontrou uma mulher com quem pudesse estabelecer-se para amar. Tinha problemas abdominais terríveis desde criança. Tinha muita dificuldade em manter relações com as pessoas", disse Meredith. “Se compreendermos a dor que ele sentia e a paranoia que sentia devido à surdez, toda a história da Nona Sinfonia torna-se muito mais complexa.”

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