Quatro dias preso na “casa dos horrores”. Ex-soldado dos EUA a lutar na Ucrânia estava tão perto dos russos que os ouvia a pisar vidros

CNN , Mick Krever e Sam Kiley
24 mai, 07:45

Soldados estrangeiros estiveram “quatro dias miseráveis” quase sem dormir, sob artilharia e infantaria pesada russa.

Kevin, um americano atarracado de 30 e poucos anos, escala os escombros carbonizados de uma antiga sauna e acende a luz do seu iPhone através da poeira.

"Vamos ficar por aqui, porque este fio está intencionalmente amarrado a alguma coisa e enterrado mesmo aqui", avisa. "Muitos russos voltaram a alguns destes lugares e minaram-nos, puseram armadilhas."

Kevin faz parte de um grupo de veteranos das forças especiais estrangeiras de elite, composto principalmente por americanos e britânicos, que se alistaram para ajudar a causa ucraniana. Diz que, em março, o grupo passou quatro dias no spa – que eles chamavam de "a casa do inferno" - muitas vezes a apenas 50 metros das tropas russas. Aquela foi, diz, a posição mais avançada mantida pelos ucranianos em Irpin, um subúrbio nos arredores de Kiev, enquanto as forças russas tentavam avançar para tomar a capital.

O subúrbio outrora rico é agora sinónimo de supostos crimes de guerra russos - um local de peregrinação para dignitários visitantes que abriram caminho pelas ruas marcadas por bombas. Kevin diz que ele e os seus homens foram os primeiros a testemunhar aqui ataques a civis.

Apesar de uma carreira como ex-agente antiterrorista de alto nível dos Estados Unidos, servindo no Iraque e no Afeganistão, Kevin diz que foi aqui na Ucrânia que enfrentou os combates mais intensos da sua vida.

E diz que ele e os seus novos camaradas de armas implementaram muitas das táticas de guerrilha que foram usadas contra militares americanos em lugares como o Iraque e o Afeganistão. Os insurgentes são agora eles.

"Tudo é muito mais descentralizado", explica. "Táticas de pequenos grupos são definitivamente uma grande vantagem aqui."

Não estamos a usar o nome completo de Kevin devido à natureza do seu trabalho na Ucrânia e para protegê-lo contra represálias russas.

"Estar agora deste lado, e ouvir as conversas deles nos rádios - e eles sabendo, ok, eles estão por aí em algum lugar, não sabemos onde ou quem são - definitivamente há uma vantagem nisso", diz.

'Experiência de combate real'

Como muitos veteranos militares, Kevin diz que se sentia à deriva desde que deixou o campo de batalha há vários anos. Tinha um emprego a tempo inteiro nos EUA, mas desistiu quando o presidente ucraniano, Volodymyr Zelensky, fez no início da guerra um apelo a combatentes estrangeiros experientes. Chegou ao oeste da Ucrânia, foi levado para Kiev e estava na linha de frente da batalha pela capital numa questão de horas.

Juntou-se à Legião Internacional da Ucrânia, lançada pelo governo nos primeiros dias da guerra. O governo paga, a si e aos seus colegas, um salário modesto entre dois e três mil dólares por mês [entre 1.870 2.810 euros], embora eles digam que gastaram muito mais do que isso a comprar equipamentos. A Legião Internacional até tem o seu próprio site, instruindo aspirantes a recrutas estrangeiros sobre tudo, desde como entrar em contato com a embaixada ucraniana até ao que levar.

Naquelas primeiras semanas, o governo lutou para eliminar os pretendentes e os turistas de guerra que estavam fora de pé. Até 6 de março, haviam recebido mais de 20 mil pedidos, segundo o ministro dos Negócios Estrangeiros.

O número de combatentes estrangeiros agora na Ucrânia é um segredo de Estado, mas um porta-voz da Legião Internacional disse à CNN que a "simbiose" significa que "as probabilidades de vitória da Ucrânia aumentaram muito".

"Os melhores dos melhores juntam-se às Forças Armadas da Ucrânia", disse o coronel Anton Myronovych à CNN. "São estrangeiros com experiência real de combate, são cidadãos estrangeiros que sabem o que é a guerra, sabem manejar armas, sabem destruir o inimigo."

Pela primeira vez na sua vida, Kevin estava a defender-se contra a invasão de um inimigo mais bem equipado. Ele, não o inimigo, era quem tinha de preocupar-se com ataques aéreos. Não havia um plano-mestre, nem apoio aéreo - e não haveria evacuação em caso de desastre.

"Foi como um filme", ​​diz ele. "Foi uma insanidade desde o início. Começámos a ser alvo de tiros indiretos -- tiros de armas leves. E eu estava numa camionete, a conduzir pela rua."

"Havia tanques e acima de nós havia helicópteros. E podiam ouvir-se os jatos russos a voar. E nos campos abertos os helicópteros russos estavam a deixar tropas. E então você fica tipo: 'Uau!' Isto é muita coisa."

Kevin e os seus colegas estavam na extremidade recetora do fogo de artilharia. Durante as batalhas no Afeganistão, Iraque ou Síria, estes soldados estrangeiros convocavam ataques aéreos e bombardeamentos de artilharia. Nunca souberam como era estar na extremidade recetora.

Kevin conta que, diante da realidade da batalha, muitos estrangeiros decidiram partir. "É quando eles dizem: 'Talvez isto não seja para mim.' A primeira vez que a rajada chega a 20 metros é a primeira vez que você fica tipo 'Oh, m*rda'", conta.

Dia após dia, Kevin e os seus amigos concluíram que também estavam a ficar fartos. Então chegava o dia seguinte, com novas ordens e novas missões, e eles viram-se a permanecer. Mais tarde, diz, acabaram na sauna e no complexo do ginásio, onde se esconderam durante quatro dias, mesmo quando o prédio se desintegrou lentamente sob o bombardeamento russo.

"Nós chamámos-lhe a casa dos horrores, porque era literalmente um pesadelo estar lá", diz. "Foram quatro dias realmente miseráveis ​​de muito pouco sono, artilharia muito pesada, presença de infantaria muito pesada dos russos. Não importava quantas pessoas removíamos do seu lado, eles continuavam a vir."

Ele e os outros estrangeiros ficaram "chocados", diz ele. "Mas os militares ucranianos estavam... calmos, tranquilos, controlados. Como se dissessem, 'Isto é normal, não se preocupem com isto'."

Ele está espantado com os esforços dos soldados ucranianos.

"Eles são mestres da negação do terreno", diz. "Conhecem cada centímetro da área. Conhecem o beco que podemos ter à espera. Sabem como chegar lá. Sabem que é aqui que nos podemos esconder. Sabem para qual o prédio para onde ir. E eles vão dizer-te antes de chegares lá, ei, ei, cinco casas à frente há uma cave muito boa. É para lá que devemos ir”.

'Tudo estava a pegar fogo'

Kevin caminha pelo que resta do prédio, que foi devastado pelo fogo. No ginásio, os halteres deformaram-se sob o calor extremo. A borracha das placas de peso derreteu.

"Isto era uma cadeira", diz, apontando para uma armação de metal. "Estávamos a sofrer ataques de artilharia tão pesada ​​que colocámos esta cadeira aqui para que pudéssemos saltar por esta janela se tivéssemos pressa."

Quando uma folha de telhado ondulado solto bate lá fora com o vento, ele dá um salto.

Num momento durante o impasse, diz, as tropas russas estavam tão perto que, deitados no chão na noite escura, eles podiam ouvir o vidro a ser esmagado sob os pés do inimigo. E, no entanto, ele tem a certeza de que tomou a decisão certa ao vir para a Ucrânia. "Tornou-se cada vez mais evidente para nós que esta era a coisa certa a fazer", diz. "Tudo estava a pegar fogo. A artilharia não parava. Já tínhamos visto civis a serem simplesmente assassinados."

Ele concorda que houve ambiguidade moral nas guerras no Iraque e no Afeganistão.

"Realmente, resume-se ao bem contra o mal", diz. "Você ouvirá os ucranianos chamarem os russos de 'Orcs'. É porque, para eles, é um símbolo do bem contra o mal, como em O Senhor dos Anéis - a luz contra a escuridão", contou.

"Os russos sabem exatamente o que estão a fazer. Eles têm instrução. Eles têm redes sociais, notícias", diz. "Nunca descobri porque eles estavam a matar mulheres e crianças. E não foi por acidente. Foi assassinato. Encontrámos muitas pessoas no fim da rua que foram amarradas, baleadas, atiradas na beira da estrada, atropeladas por tanques. Simplesmente bárbaro. Porque motivo?"

A Rússia negou repetidamente as alegações de crimes de guerra e afirma que as suas forças não têm civis como alvo. A procuradora-geral da Ucrânia, Iryna Venediktova, está a investigar milhares de casos de supostos crimes de guerra russos em todo o país, e o principal procurador de crimes de guerra do Tribunal Penal Internacional viajou para a Ucrânia para investigar.

Kevin diz que sente que envelheceu cinco anos nos últimos três meses. Não sabe como explicar aos seus amigos em casa o que está a viver aqui. Nem sabe se quer explicar.

Mas sabe que a Ucrânia "está onde eu deveria estar" e planeia ficar no país no futuro próximo.

"Vimos isto acontecer várias vezes na história. As pessoas estão sempre a questionar-me, 'Oh, essa não é a tua luta.' Ou, ‘O que estás a fazer aí?' Sim, mas não foi a nossa luta muitas vezes na história. E depois foi. Não é o teu problema até ser o teu problema."

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