Eles tentaram revelar como é a vida sob a ocupação russa. E depois desapareceram

CNN , Eliza Mackintosh e Yuliia Presniakova
2 abr, 17:00
Kherson. Reuters

Quando bateram à porta de Yulia Olkhovska às 5:30 da manhã, ela sabia quem a esperava na imensa escuridão da madrugada, lá fora. Mas ainda assim ficou aterrorizada.

Desde que a Rússia invadiu a Ucrânia, enviando tanques de guerra para várias pequenas cidades do sudeste do país, incluindo a sua cidade natal, Melitopol, que começou a haver como que uma espécie de rufar de tambores constante e sinistro a acompanhar o desaparecimento de pessoas.

Jornalistas como ela, bem como ativistas, políticos, figuras públicas e residentes em áreas ocupadas pela Rússia estavam a ser capturados nas ruas e arrancados das suas casas. Ela tinha conversado com o seu marido de forma discreta sobre o que fazer se fossem atrás dela; o casal decidiu que tentariam manter-se calmos.

Por isso, quando cinco homens armados com uniforme militar apareceram em sua casa, nos subúrbios de Melitopol, a 21 de Março, ela respirou fundo e deixou-os entrar. Após terem feito uma busca em todas as divisões da casa, assustando a sua filha adolescente meia adormecida e os seus quatro gatos, os russos disseram a Olkhovska para os acompanhar.

A repórter, que trabalha para o jornal Melitopolski Vedomosti (MV), foi forçada a entrar numa carrinha e levada rapidamente para a sua própria redação vazia, que tinha sido apreendida pelas forças russas. Numa cena surrealista, ela relatou que a tinham sentado no escritório do seu editor e a tinham interrogado durante cinco horas.

"Disseram-me algo do género, 'Está a começar uma nova vida aqui, e provavelmente seria do teu interesse fazer parte da construção desta nova vida. Não para se sentar algures à margem, mas para estar no centro. Estamos a dar-lhe uma oportunidade para trabalhar. Precisamos de pessoas objetivas, que saibam escrever, para documentar esta nova realidade", relatou Olkhovska à CNN num telefonema recente.

Quando a jornalista deixou claro que não iria colaborar, os russos - um dos quais se tinha apresentado como membro da nova administração civil-militar - responderam com frieza. "Disseram que compreendiam que eu estava assustada, um pouco confusa, e não exigiram uma resposta imediata da minha parte. Ofereceram-se para me deixar pensar um pouco mais", recordou ela.

Após a sua libertação, Olkhovska continua ansiosamente à espera de outra batida à sua porta. Depois de ela e vários dos seus colegas na MV - entre os mais proeminentes apresentadores de noticiários da cidade de 150.000 pessoas - terem sido raptados, o diretor geral da holding dos meios de comunicação social decidiu suspender a publicação na imprensa escrita e online. É uma decisão que outras grandes organizações dos meios de comunicação social da região foram forçadas a tomar, pois pesam a escolha impossível entre salvaguardar o seu povo e relatar a ameaça que eles, e outros cidadãos, enfrentam agora. O acesso a alguns websites foi simplesmente bloqueado.

Os seus noticiários foram substituídos por propaganda russa, transmitida a partir de torres de televisão locais, em estações de rádio e canais de telegráficos. Após o rapto do presidente da câmara de Melitopol a 11 de Março, a política pró-Rússia que o substituiu, Galina Danilchenko, transmitiu esta declaração: "A nossa principal tarefa é ajustar todos os mecanismos à nova realidade, com o intuito de começar a viver de uma nova forma o mais rapidamente possível".

A mensagem orwelliana foi dos primeiros sinais arrepiantes da fase seguinte da guerra da Rússia: A ocupação. Tem sido caracterizada por rapto de funcionários locais, nomeação de conselhos fantoche e alistamento de colaboradores para criar um clima de caos e medo. Aquela espécie de cartilha, que foi utilizada em 2014 pelo Presidente russo Vladimir Putin para anexar a Crimea, e em Donetsk e Luhansk - duas regiões ucranianas onde separatistas pró-russos aterrorizaram partes da população local e criaram regimes fantoches - não está a funcionar tão bem desta vez.

"Muitos cidadãos comuns estão a ser levados. Nem sequer temos conhecimento de todos os nomes porque as pessoas estão assustadas e não recorrem aos meios de comunicação para denunciar o rapto dos seus entes queridos". - Yulia Olkhovska

Em Melitopol, Kherson e outras áreas agora sob controlo russo, os ucranianos estão a ripostar, tomando as ruas em protesto, alertando para as detenções arbitrárias, bem como para a desinformação, denunciando a mestria de Moscovo na manipulação. Sublinharam também uma dura realidade para Putin, que acreditava que ganharia esta guerra rapidamente: Mesmo que ele triunfe no campo de batalha, assegurar e manter a vitória é muito menos certo. Os ucranianos que se mobilizaram numa revolução pró-democracia em 2014 criaram defesas contra a Rússia nos últimos oito anos, e não mostram sinais de recuar.

Mas aqueles que estão a resistir à ocupação russa estão a pagar um preço extremamente elevado.

"Muitas ativistas, tais como os voluntários, mudaram os seus locais de residência porque é muito perigoso estarem em sua casa. Os ocupantes rapidamente tomaram conhecimento das suas moradas e vêm bater-lhes à porta. São procurados, são raptados. Alguns são libertados como eu, logo após um interrogatório, e outros ficam reféns durante muito tempo", disse Olkhovska.

"Muitos cidadãos comuns estão a ser levados. Nem sequer temos conhecimento de todos os nomes porque as pessoas estão assustadas e não recorrem aos meios de comunicação para denunciar o rapto dos seus entes queridos".

"Até tenho medo de ir à rua"

Kherson, no rio Dnieper, perto do Mar Negro, foi uma das primeiras grandes cidades a perder contra as forças invasoras russas no dia 2 de Março. Nas semanas que se seguiram, os seus residentes reuniram-se todos os dias na Praça da Liberdade, no coração da cidade portuária, para desafiar a sua nova autoridade.

A 22 de Março, Oksana foi lá com o seu marido Dmitry Afanasyev, que é membro do conselho distrital de Korabelny em Kherson, e a sua filha já adulta, para se juntarem a uma manifestação de apoio à Ucrânia. Mas o comício rapidamente se tornou conflituoso, com os russos a disparar balas de borracha e a utilizar gás lacrimogéneo para dispersar as multidões. O Presidente ucraniano Volodymyr Zelensky acusou as forças russas de dispararem contra pessoas desarmadas, protestando pacificamente pela sua liberdade em Kherson. "Os soldados russos nem sequer sabem o que é ser livre", disse ele.

Após a violência irromper, a família Afanasyev abandonou rapidamente o local e estava numa rua lateral quando os soldados russos passaram ao lado de Oksana numa carrinha e tentaram agarrá-la. Dmitry, que é um famoso atleta ucraniano de taekwondo e treinador da equipa nacional, foi agredido na cara, mas acabou por conseguir fugir.

Passadas umas horas, em sua casa, por volta das 18 horas, cuidando do rosto inchado e ensanguentado do seu marido, Oksana diz ter visto dezenas de russos vestidos com roupas militares agrupados no exterior em vários camiões. Invadiram a casa de Afanasyev, encontrando os documentos de Dmitry, a sua identificação de membro do conselho distrital e alguns artigos do seu partido Solidariedade Europeia, antes de o arrastarem porta fora. Ela disse / Oksana afirmou ainda que os russos voltaram no dia seguinte para revistar novamente a sua casa, prometendo que libertariam o seu marido nessa noite. Mas quase uma semana depois ele continua desaparecido.

Nos dias após o seu rapto, Oksana foi a um hospital local e a uma prisão para tentar perceber o que tinha acontecido ao seu marido. Agora mantém-se em casa, à beira do telefone a aguardar qualquer notícia. "Receio pela minha vida, e até tenho medo de ir à rua", disse ela à CNN.

A Missão de Monitorização dos Direitos Humanos das Nações Unidas na Ucrânia disse à CNN na segunda-feira que tinha registado pelo menos 45 casos de desaparecimentos e detenções desde o início da guerra de funcionários locais, ativistas, jornalistas e civis. Alguns foram levados durante os protestos contra a invasão russa ou por manifestarem publicamente o seu apoio à Ucrânia, disse um porta-voz da missão. Houve um número de pessoas que foi subsequentemente libertado, disse o porta-voz, embora os números exatos ainda estejam a ser verificados pela missão.

Muitas vezes é negada às famílias qualquer informação sobre o destino daqueles que estão detidos. E a maioria está demasiado aterrorizada para falar sobre o desaparecimento dos seus familiares, com medo de que isso possa desencadear uma reação negativa contra si mesmos ou contra os seus entes queridos.

"Aos que estão em territórios ocupados, eles [os russos] tentam assustá-los com esta perseguição contra a população ativa local, funcionários locais, conselheiros e presidentes de câmara. É uma campanha de terror, tentando suprimir as pessoas que se manifestam contra a ocupação", disse o legislador ucraniano Oleksiy Honcharenko, membro do partido Solidariedade Europeia de Dmitry, num telefonema com a CNN sobre a detenção do seu colega.

Na noite do desaparecimento de Dmitry, a vice-primeira-ministra ucraniana Iryna Vereshchuk afirmou, num discurso televisivo, que os russos envolvidos no rapto e tortura de ucranianos seriam responsabilizados pelos seus crimes.

"Nos últimos dias, tenho recebido muitas mensagens de pessoas que conseguiram fugir do aprisionamento dos ocupantes. Relatam casos de tortura de prisioneiros em grande escala. Gostaria de frisar publicamente que vamos encontrar todos os militares russos e todos os cúmplices que cometem crimes de guerra e levá-los à justiça no tribunal de Haia e noutros tribunais", afirmou.

“Não pensem que não sabemos os vossos apelidos.”

Interrogações, espancamentos e ameaças

No centro internacional dos media de Lviv, alojados num bar de cerveja artesanal convertido em refúgio, os Repórteres sem Fronteiras (RSF) e o Instituto de Informação em Massa da Ucrânia estão a documentar casos de detenção arbitrária para serem submetidos ao Tribunal Penal Internacional. Publicaram recentemente o arrepiante relato anónimo de um jornalista ucraniano que trabalha para a Rádio França, que diz ter sido torturado por soldados russos com uma faca e eletricidade, espancado com barras de aço e privado de comida.

"Ser raptado, torturado por mostrar qual é a situação em territórios ocupados que são efetivamente da Ucrânia, como Kherson, e outras áreas". É simplesmente o procedimento habitual daquilo que é a liberdade de imprensa russa. É uma extensão do que eles já fazem na Rússia", disse o coordenador local da RSF Alexander Query, que também é jornalista do Kyiv Independent, à CNN, numa entrevista no centro.

Oleh Baturin, um jornalista da região de Kherson, foi libertado a 20 de Março, oito dias após o seu desaparecimento. Comunicando com a CNN a partir de sua casa, o repórter do jornal Novyi Den disse que tinha sido raptado numa estação de autocarros na cidade portuária de Kakhovka, onde tinha prometido encontrar-se com uma fonte ativista fidedigna. A fonte, um ex-soldado ucraniano que tinha estado envolvido em protestos locais contra a ocupação, tinha-o contactado - depois de ter publicado na plataforma Telegram que estava preocupado que os russos fossem à sua procura - e disse que queria encontrar-se com ele.

“As interrogações, espancamentos, ameaças duraram cerca de duas horas no primeiro dia... Depois houve uma pressão puramente psicológica. E interrogações todos os dias.” – Oleh Baturin

Baturin concordou, mas algo naquela chamada lhe deu um mau pressentimento. "Senti-me ansioso nesse dia. Partilhei essa ansiedade com a minha família... e quando saí de casa, disse-lhes que ia lá, só para conhecer aquela pessoa. Estaria de volta em 20 minutos", recordou ele.

Acrescentou que na estação foi rodeado por um grupo de russos, que o arrastaram para um uma carrinha e o levaram para uma série de diferentes edifícios administrativos regionais, agora sob controlo russo. "As interrogações, espancamentos, ameaças duraram cerca de duas horas no primeiro dia ", disse Baturin, que descreveu estar isolado numa cela e acorrentado a um radiador. "Depois houve uma pressão puramente psicológica. E interrogatórios todos os dias".

Durante os interrogatórios, Baturin disse que os russos o interrogaram repetidamente sobre as suas fontes: Quem eram os ativistas mais proeminentes na região de Kherson? Quais eram os nomes das pessoas que organizavam comícios pró-Ucranianos? Depois de ter sido libertado, tendo os russos aparentemente perdido o interesse nele, Baturin soube que a sua fonte tinha desaparecido no mesmo dia em que ele próprio foi raptado. E ainda não apareceu.

Viktoria Roshchina, uma jornalista da estação de rádio Hromadske, que também desapareceu a 12 de Março de Berdiansk, a cidade marítima ocupada, foi libertada 10 dias depois de ter sido forçada a gravar um vídeo dizendo que os soldados russos "salvaram-lhe a vida" e que foi "bem tratada".

Reagindo ao relatório da CNN, o porta-voz de Putin, Dmitry Peskov, disse que o Kremlin não tinha conhecimento de casos de desaparecimentos, mas que estes deveriam ser examinados com atenção.

Criando uma realidade alternativa

A perseguição de jornalistas como Baturin é uma parte fundamental do plano de ocupação da Rússia, segundo Sergiy Tomilenko, presidente do Sindicato Nacional de Jornalistas da Ucrânia, que tem documentado casos como o seu desde a invasão da Crimeia por Putin, há oito anos.

"O seu objetivo estratégico é criar uma realidade alternativa", disse Tomilenko. "Os ocupantes russos propõem aos jornalistas locais, aos meios de comunicação social, que sejam os seus protagonistas. Nesta fase, após os tanques, após os combates e a ocupação, esforçam-se para tentar envolver os jornalistas na sua campanha".

"Mas muitos não querem colaborar, e por isso a segunda parte do seu plano é silenciar, parar a reportagem mediática crítica".

Esta abordagem da cenoura e do pau foi utilizada com Svitlana Zalizetska, diretora do jornal principal de Melitopol, de Holovna Gazeta Melitopolya, e do site de notícias RIA-Melitopol. O seu pai de 75 anos foi raptado por russos a 23 de Março, depois de ela se ter recusado a relatar nos media em apoio à ocupação.

Poucas horas antes de o presidente da câmara de Melitopol, Ivan Fedorov, ter sido raptado, Zalizetska disse que foi apanhada em sua casa e levada para uma unidade fabril industrial para estar presente numa reunião com a mulher que a Rússia tinha colocado no seu lugar. "Galina Danilchenko teve uma conversa pessoal comigo. Disse-me como devia trabalhar para eles, cooperar com eles, que carreira me espera em Moscovo e por aí adiante. E ela disse que o comandante queria encontrar-se comigo pessoalmente", disse Zalizetska à CNN.

“Receio pela minha vida, e até tenho medo de ir à rua.” – Oksana Afanasyeva

"Respondi que, 'não precisava de nenhum comandante, porque, digo-vos desde já: Não haverá qualquer cooperação convosco. Adoro a Ucrânia e quero viver na minha Ucrânia natal. E não na ‘Rushka’ [uma expressão depreciativa para designar a Rússia]".

Após a experiência, Zalizetska fez as malas e deixou a sua casa, ficando em vários apartamentos antes de fugir da cidade. Dias mais tarde, disse ter recebido uma chamada dos russos para lhe dizerem que tinham o seu pai e que a queriam "por perto". Ela recusou e, felizmente, três dias mais tarde, ele foi libertado.

Zalizetska recusa-se a continuar a sua reportagem sobre a vida sob ocupação russa em Melitopol para documentar raptos e detenções, como a do seu próprio pai. Mas muitos mais pararam, aterrorizados pelas suas vidas e pela segurança das suas famílias.

Após 20 anos a trabalhar como jornalista, Olkhovska, a repórter de Melitopolski Vedomosti, está a fazer uma pausa nas reportagens, com medo que os russos a persigam.

Sentada em casa na sua sala de estar, está horrorizada com a propaganda pró-Kremlin que agora passa na sua televisão -- os 32 canais que tinha foram reduzidos para menos de 10. Ao ver a vida através da perspetiva da Rússia, ela sabe, com toda a sua convicção, que não podia trabalhar para eles, ajudando a divulgar mentiras sobre a vida sob ocupação.

"Acho que eles provavelmente hão de voltar. Mas até agora, graças a Deus, ainda não vieram. Espero que já se tenham esquecido de mim", disse Olkhovska.

Atualização: O presidente eleito da câmara de Melitopol, Ivan Fedorov, disse num vídeo ao vivo no Facebook na segunda-feira que outro funcionário local tinha sido detido e que os russos tinham cortado as comunicações por telemóvel na cidade. A CNN não conseguiu entrar em contacto com as suas fontes em Melitopol na terça-feira.

Oleksandra Ochman contribuiu para esta reportagem.

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