A bordo do Ghostrider, o avião mortífero que transporta a maior arma da América pelo céu

CNN , Brad Lendon e Mike Valerio
11 jul, 09:00

Quando o AC-130J da Força Aérea dos EUA sobrevoa os imponentes blocos de apartamentos da Coreia do Sul, as suas potentes câmaras quase conseguem ver o interior das janelas dos andares mais altos.

Apontando para mais longe, os oficiais de armamento do quadrimotor, apelidado de Ghostrider, conseguem distinguir objetos a 50.000 pés, quase 16 quilómetros de distância - todos alvos potenciais para a maior arma alguma vez montada num avião de asa fixa.

A CNN teve uma visão exclusiva do interior da aeronave, destacada para o Comando de Operações Especiais da Força Aérea, no início de junho, depois de ter voado da base de Hurlburt Field, na Flórida, para exercícios conjuntos na Coreia do Sul.

Num exercício de fogo real, o morteiro de 105 milímetros disparou projécteis de 19 quilos, num campo de tiro a leste de Seul, sendo a força de cada explosão tão poderosa que empurrou a cauda do avião de 80 toneladas um metro e meio para a direita.

Cerca de oito segundos após o disparo, os projéteis atingiram o campo de tiro a 10 mil pés de profundidade, lançando fumo para o céu enquanto os controladores do canhão observavam os resultados do trabalho em grandes ecrãs de vídeo no meio do avião.

"Avaliar dois tanques destruídos", confirma uma voz áspera nos auscultadores de rádio da tripulação do AC-130.

Os artilheiros do AC-130, Joe Gipson (atrás) e Isaac Dowell, ajustam o canhão de 105 mm a bordo de um AC-130J da Força Aérea dos EUA durante um exercício de fogo real sobre a Coreia do Sul. Brad Lendon/CNN

O capitão-piloto John Ikenberry considerou que a presença do AC-130 em exercícios na Coreia do Sul foi concebida para enviar uma mensagem simples ao vizinho beligerante Coreia do Norte e ao líder Kim Jong Un.

"Mostra que estamos prontos", afirmou Ikenberry.

Nos últimos meses, as tensões na península têm vindo a aumentar.

O Norte tem enviado balões cheios de lixo para áreas dentro e perto de Seul e testado mísseis, e as tropas sul-coreanas dispararam tiros de aviso quando soldados norte-coreanos do Norte atravessaram a linha de demarcação militar no meio da zona desmilitarizada.

Ainda esta semana, a Coreia do Norte criticou os exercícios de fogo real realizados no Sul no final de junho e início de julho como uma "provocação indesculpável e explícita".

Entretanto, Washington tem mantido um fluxo constante de equipamento a caminho do Sul para exercícios terrestres, aéreos e marítimos que conduzem a um dos seus maiores exercícios anuais, o Ulchi Freedom Shield, que terá início no final deste verão.

Uma experiência que não se pode conseguir nos Estados Unidos

O AC-130J, a mais recente versão dos helicópteros Hércules da Força Aérea dos EUA, está a testar o seu valor na Coreia pelo segundo ano consecutivo.

O major Heath Curtis, oficial de sistemas de combate do Hércules, diz que é importante que o canhão faça o voo através do Pacífico porque oferece experiência de treino onde um conflito pode ser travado em condições que não podem ser duplicadas em campos de tiro na Florida ou no Novo México que o canhão usaria nos Estados Unidos.

Brad Lendon, redator sénior da CNN para assuntos militares globais, segura um morteiro de 105 mm a bordo de um caça AC-130J da Força Aérea dos EUA que parte da Base Aérea de Osan, na Coreia do Sul, em junho de 2024 Mike Valerio/CNN

As cadeias montanhosas e os cumes da Península Coreana apresentam condições de vento que não se encontram noutros locais, refere, e isso pode fazer a diferença mesmo para um projétil que viaje a mais de 800 mph.

Curtis e um segundo oficial sentado no centro de controlo de armamento do AC-130 têm também a oportunidade de praticar ao lado de aliados sul-coreanos que poderão ter de proteger no caso de uma guerra terrestre na península.

Os enormes monitores de televisão aproximam o campo de batalha em baixo, tanto em definição normal como em infravermelhos. As câmaras montadas no exterior do avião podem ampliar os pormenores para garantir a precisão do disparo das armas.

Um morteiro de 105 mm é visto na parte de trás de um AC-130J da Força Aérea dos EUA na Base Aérea de Osan, Coreia do Sul, no início de junho de 2024. Brad Lendon/CNN

"O que é único no AC-130 é a quantidade de fogo que trazemos, a quantidade de munições - a quantidade diversificada delas - e a quantidade de tempo de espera que podemos proporcionar", explica o comandante da missão para esta aeronave, major Justin Burris.

Para além do morteiro de 105 milímetros, o AC-130J transporta um canhão de 30 milímetros e pode lançar mísseis guiados com precisão e bombas a partir de suportes nas suas asas.

Com a precisão das armas, pode disparar sobre posições inimigas a curta distância das tropas amigas, o que lhe valeu o título de "o melhor amigo do soldado de infantaria" em alguns círculos.

E com o reabastecimento aéreo, pode, em teoria, permanecer no local a apoiar as forças terrestres enquanto a tripulação e as munições aguentarem.

História "assustadora"

Os helicópteros da Força Aérea dos EUA têm a sua origem na Guerra do Vietname, quando o serviço instalou canhões de 7,62 mm para disparar de um dos lados de um avião de transporte C-47.

Com esta configuração, o avião podia circundar um único ponto e lançar um imenso e contínuo poder de fogo sobre ele, a partir dos seus canhões que podiam disparar 6.000 balas num minuto, de acordo com as fichas técnicas da Força Aérea.

O poder de fogo e os foguetes que utilizavam para iluminar os alvos durante as missões noturnas valeram-lhes as alcunhas de "Spooky" e "Puff the Magic Dragon".

Com o decorrer da guerra, a Força Aérea procurou uma estrutura mais pesada para o papel de caça e voltou-se para os transportes C-130 Hercules.

A primeira conversão de um C-130 em AC-130 entrou em ação no Sudeste Asiático em 1967, de acordo com o Museu Nacional da Força Aérea dos EUA.

Com a sua capacidade de apoiar as tropas em combate próximo, os aviões de combate AC-130 em diferentes variações entraram em ação em conflitos como Granada, Panamá, Somália, Iraque e Afeganistão e salvaram um número incalculável de vidas, de acordo com a Força Aérea.

Com o modelo AC-130J, introduzido em 2017, a Força Aérea removeu as metralhadoras para dar lugar a munições guiadas de maior precisão.

Mas também houve problemas, incluindo um ataque em 2015 a um hospital da organização Médicos Sem Fronteiras (MSF) em Kunduz, no Afeganistão, que matou 42 pacientes, funcionários e cuidadores.

Apesar do formidável poder de fogo que carrega, o AC-130 voa baixo e devagar, o que o torna vulnerável ao fogo antiaéreo. E sete AC-130 foram destruídos ao longo dos anos, o último dos quais a 31 de janeiro de 1991, quando um míssil terra-ar iraquiano derrubou um AC-130H durante a Operação Tempestade no Deserto, de acordo com os comunicados de imprensa da Força Aérea.

As principais missões dos AC-130 são o apoio aéreo aproximado, a interdição aérea e a proteção das forças. Shutterstock

O avião despenhou-se no Golfo Pérsico quando apoiava os fuzileiros navais americanos durante uma batalha em Khafji, na Arábia Saudita, matando os 14 tripulantes a bordo.

A tripulação do AC-130 reconhece os perigos do fogo terrestre para os aviões e alguns analistas questionam a sua utilidade em qualquer potencial conflito com a Coreia do Norte.

"Não poderiam ser operados a menos de 100 milhas náuticas da fronteira, pois são demasiado vulneráveis às defesas aéreas da fronteira norte-coreana", refere Peter Layton, membro convidado do Griffith Asia Institute na Austrália e antigo oficial da Real Força Aérea Australiana.

Mas Layton diz que os aviões de combate podem ser úteis para apoiar as tropas aliadas que possam estar a tentar capturar unidades das forças especiais norte-coreanas que se tenham conseguido infiltrar mais profundamente no território do sul.

Ainda assim, advertiu, "se uma guerra começar lá, tentem não estar num AC-130 a menos que esteja a sair do teatro de operações".

O major Christopher Mesnard, diretor de assuntos públicos do Comando de Operações Especiais da Coreia, disse que o AC-130J é um sistema de armas adequado para a Península da Coreia.

"Temos a maior confiança na nossa capacidade de operar sistemas de armas como o AC-130J nos momentos e locais da nossa escolha e de uma forma que considere adequadamente os riscos, independentemente da região", afirmou.

Yoonjung Seo e Gawon Bae, da CNN, contribuíram para esta reportagem.

E.U.A.

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