Há novas informações sobre o que comiam os humanos no Paleolítico - e não era carne

CNN , Katie Hunt
12 mai, 19:00
Os investigadores obtiveram informações sobre as dietas antigas através do estudo de restos humanos desenterrados na gruta de Taforalt, em Marrocos. Abdeljalil Bouzouggar

O que comiam as pessoas na Idade da Pedra antes do aparecimento da agricultura, há cerca de 10.000 anos? Um estereótipo de longa data - que influenciou as dietas da moda modernas - é o de que os antigos humanos caçavam animais de grande porte e comiam bifes.

Mas uma nova investigação sobre um grupo paleolítico chamado Ibero-Maurisiano, caçadores-coletores que enterravam os seus mortos na gruta de Taforalt, no atual território de Marrocos, há 13.000/15.000 anos, vem juntar-se a um conjunto crescente de provas que desafiam a ideia de que os antepassados humanos dependiam predominantemente da carne, de acordo com um estudo publicado na revista Nature Ecology & Evolution.

Cientistas analisaram sinais químicos preservados em ossos e dentes pertencentes a, pelo menos, sete ibero-maurisianos diferentes e descobriram que as plantas, e não a carne, eram a sua principal fonte de proteínas.

Um dente humano desenterrado da gruta de Taforalt, em Marrocos, apresenta um grande desgaste e cáries. Heiko Temming

"A nossa análise mostrou que estes grupos de caçadores-coletores incluíam uma quantidade importante de matéria vegetal e plantas selvagens na sua dieta, o que alterou a nossa compreensão de alimentação das populações pré-agrícolas", disse a autora principal do estudo, Zineb Moubtahij, aluna de doutoramento no Géosciences Environnement Toulouse, instituto de investigação em França, e no Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva em Leipzig, Alemanha.

A percentagem de recursos vegetais como fonte de proteínas alimentares nos seres humanos cujos restos mortais foram estudados era semelhante à observada nos primeiros agricultores do Levante, atualmente Mediterrâneo Oriental, onde a domesticação de plantas e a agricultura foram documentadas pela primeira vez.

Os investigadores também detetaram um número mais elevado de cáries dentárias entre os espécimes de Taforalt do que o normalmente observado em restos de caçadores-coletores desse período. As provas sugerem que os Ibero-Maurisianos consumiam "plantas amiláceas fermentáveis", tais como cereais selvagens ou bolotas, de acordo com o estudo. Os resultados levantam algumas questões intrigantes sobre a forma como a agricultura se espalhou por diferentes regiões e populações.

"Embora nem todos os indivíduos em Taforalt obtivessem as suas proteínas a partir de plantas, é invulgar documentar uma proporção tão elevada de plantas na dieta de uma população pré-agrícola", sublinhou a coautora Klervia Jaouen, investigadora da Géosciences Environnement Toulouse.

"Esta é provavelmente a primeira vez que um componente significativo baseado em plantas foi documentado numa dieta paleolítica usando técnicas de isótopos", acrescentou Jaouen.

Descodificar dietas antigas

Os investigadores utilizaram uma técnica chamada análise de isótopos estáveis para conhecer a dieta de cada um dos Ibero-Maurisianos estudados.

Os isótopos de azoto e zinco (variantes de um elemento) presentes no colagénio e no esmalte dos dentes podem revelar a quantidade de carne que as dietas antigas continham, enquanto os isótopos de carbono podem esclarecer se a principal fonte de proteína era a carne ou o peixe.

"Os seres humanos consomem estes alimentos e a informação isotópica é registada em tecidos como os ossos e os dentes", explicou Moubtahij. "Ao analisar estes tecidos que encontramos nos registos arqueológicos, podemos saber se uma pessoa consumia mais carne ou mais alimentos à base de plantas."

A técnica dos isótopos mostra a quantidade de plantas consumidas, mas não o tipo de plantas. No entanto, os restos botânicos de bolotas doces carbonizadas, pistácios, pinhões, aveia selvagem e leguminosas descobertos no local suportam as informações recolhidas a partir dos restos humanos. As mós descobertas no local sugerem também que o processamento das plantas ocorria nas proximidades.

No entanto, segundo o estudo, os Ibero-Maurisianos não eram estritamente vegetarianos. As marcas de corte nos restos de ovelhas e gazelas da Barbária, bem como em antigos mamíferos semelhantes a cavalos e vacas, sugerem que alguns animais tinham sido abatidos e transformados em alimentos.

De acordo com o estudo, o aumento da dependência de alimentos vegetais deveu-se provavelmente a vários fatores, incluindo uma maior variedade de plantas comestíveis e talvez uma diminuição das espécies de animais de caça de grande porte.

Indícios de desmame precoce 

A análise isotópica também detetou evidências de um caso de desmame precoce, com alimentos vegetais ricos em amido introduzidos na dieta de um bebé antes da sua morte, entre os 6 e os 12 meses de idade.

"Isto contrasta com as sociedades de caçadores-coletores, onde os períodos prolongados de amamentação são a norma, devido à disponibilidade limitada de alimentos de desmame", segundo a investigação.

O estudo apenas investigou as dietas de um grupo de caçadores-coletores da Idade da Pedra. No entanto, um estudo semelhante publicado em janeiro - que analisou os restos mortais de 24 primitivos de dois cemitérios no Peru, datados de há 9.000 a 6.500 anos - revelou que as dietas antigas nos Andes eram compostas por 80% de matéria vegetal e 20% de carne.

Um estudo de novembro de 2022 revelou que os Neandertais e os primeiros Homo sapiens eram cozinheiros sofisticados, que combinavam ingredientes à base de plantas, como nozes selvagens, ervilhas, lentilhas e mostarda selvagem.

"Não creio que existisse uma dieta padrão para todos (neste período), dependia do ambiente. Os seres humanos são resistentes e flexíveis nos seus hábitos alimentares", argumentou Moubtahij.

O estudo põe em causa a ideia de que a alimentação na Idade da Pedra era rica em carne - uma suposição rígida perpetuada por atuais tendências alimentares, como a dieta Paleo. Mas o estereótipo tem provavelmente as suas raízes em investigações anteriores, e há algumas razões possíveis para isso.

As evidências de consumo de carne, sob a forma de ossos de animais abatidos, são muitas vezes mais "arqueologicamente visíveis" do que as evidências de consumo de plantas, explicou Briana Pobiner, investigadora e educadora de museu no Programa de Origens Humanas do departamento de antropologia do Museu Nacional de História Natural Smithsonian. Ela não esteve envolvida no estudo.

Outra razão para a ideia de que a carne era fundamental nas dietas dos primeiros humanos é "a perceção de que a caça foi uma inovação comportamental que ocorreu no início da nossa história evolutiva - enraizada em parte nos primeiros estudos de caçadores-coletores realizados por investigadores do sexo masculino que se concentraram principalmente na caça de animais de grande porte por homens e não documentaram, descontaram ou minimizaram o importante papel das mulheres na caça de pequenos animais e recursos vegetais", acrescentou.

Revelações sobre a transição para a agricultura

Jaouen referiu que, na região do Levante, os arqueólogos tinham documentado uma dieta semelhante à base de plantas noutro grupo que praticava um estilo de vida de caça e recolha pouco antes do desenvolvimento da agricultura, o que levanta a questão sobre por que razão a transição para a agricultura não ocorreu simultaneamente entre a população Ibero-Maurisiana.

"Estes resultados indicam que várias populações, no final do Paleolítico, adotaram uma alimentação semelhante, em termos de conteúdo vegetal, à dos agricultores", afirmou.

A transição para a agricultura foi um processo complexo que ocorreu em alturas diferentes e progrediu a ritmos diferentes, de formas diferentes, com alimentos diferentes e em locais diferentes, apontou Pobiner.

"Por outras palavras, tratou-se, em grande parte, de um fenómeno local que poderá ter envolvido formas transitórias de subsistência - e não uma mudança única, abrupta e simultânea a nível mundial", acrescentou.

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