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Pára tudo, os corvos sabem contar até 4

CNN , Scottie Andrew
2 jun, 12:00
Corvo corvos

Os corvos, tal como os jovens humanos, podem aprender a associar números a valores - e contar em voz alta em conformidade

Talvez “cérebro de pássaro” não seja, afinal, um insulto tão grande - os corvos, a omnipresente ave urbana, podem contar até quatro, segundo as últimas investigações. O estudo foi liderado por uma equipa de investigadores do laboratório de fisiologia animal da Universidade de Tübingen, na Alemanha.

A forma como as aves reconhecem e reagem aos números é semelhante a um processo que nós, humanos, utilizamos, tanto para aprender a contar quando somos crianças como para reconhecer rapidamente quantos objectos estamos a ver. As descobertas, publicadas recentemente na revista Science, aprofundam a nossa crescente compreensão da inteligência dos corvos.

“Os seres humanos não têm o monopólio de competências como o pensamento numérico, a abstração, o fabrico de ferramentas e o planeamento antecipado”, afirma a especialista em cognição animal Heather Williams, numa explicação enviada por e-mail. “Ninguém deve ficar surpreendido com o facto de os corvos serem ‘inteligentes’.” Williams, professora de biologia no Williams College, em Massachusetts, não esteve envolvida no estudo.

No reino animal, a contagem não se limita aos corvos. Os chimpanzés foram ensinados a contar por ordem numérica e a compreender o valor dos números, tal como as crianças pequenas. Na tentativa de cortejar as companheiras, alguns sapos machos contam o número de chamamentos de machos concorrentes para igualar ou mesmo superar esse número quando é a sua vez de coaxar para uma fêmea. Os cientistas chegaram mesmo a teorizar que as formigas refazem o seu percurso de regresso às colónias contando os seus passos, embora o método nem sempre seja exato.

O que este último estudo demonstrou é que os corvos, tal como os jovens humanos, podem aprender a associar números a valores - e contar em voz alta em conformidade.

Os corvos conseguem contar como os bebés?

A investigação foi inspirada na aprendizagem da contagem por parte das crianças, diz a autora principal do estudo, Diana Liao, neurobióloga e investigadora principal do laboratório de Tübingen. As crianças usam as palavras dos números para contar o número de objetos que têm à sua frente: se virem três brinquedos à sua frente, a sua contagem pode soar como “um, dois, três” ou “um, um, um”.

Talvez os corvos pudessem fazer o mesmo, pensou Liao. Também foi inspirada por um estudo de junho de 2005 sobre os chapins que adaptam os seus sons de alarme ao tamanho de um predador. Quanto maior era a envergadura de um predador ou o comprimento do seu corpo, menos sons “dee” os frangos utilizavam no seu grito de alarme, segundo o estudo. O oposto era verdadeiro para predadores mais pequenos - os pássaros canoros usavam mais sons de “dee” se encontrassem um pássaro mais pequeno, o que podia ser uma ameaça maior para os frangos, uma vez que são mais ágeis, diz Liao.

Os autores do estudo do chapim não conseguiram confirmar se os pequenos pássaros canoros tinham controlo sobre o número de sons que emitiam ou se o número de sons era uma resposta involuntária. Mas a possibilidade despertou a curiosidade de Liao - será que os corvos, cuja inteligência tem sido bem documentada ao longo de décadas de investigação, podem mostrar controlo sobre a sua capacidade de produzir um certo número de sons, “contando” efetivamente como fazem as crianças?

Os corvos planearam o seu número de grasnidos

Liao e os seus colegas treinaram três corvos de carniça, uma espécie europeia estreitamente relacionada com o corvo americano, ao longo de mais de 160 sessões. Durante os treinos, as aves tinham de aprender associações entre uma série de sinais visuais e auditivos de 1 a 4 e produzir o número correspondente de grasnidos. No exemplo que os investigadores deram, uma pista visual poderia ser um número azul brilhante e o áudio correspondente podia ser a música de meio segundo de um tambor.

Esperava-se que os corvos fizessem o mesmo número de grasnidos que o número representado pelo sinal - três grasnidos para o sinal com o número 3 - no espaço de 10 segundos após terem visto e ouvido o sinal. Quando os pássaros paravam de contar e de grasnar, davam uma bicada numa tecla “enter” do ecrã tátil que apresentava as suas pistas para confirmar que tinham terminado. Se as aves tivessem contado corretamente, recebiam uma guloseima.

Aparentemente, à medida que as pistas continuavam, os corvos demoravam mais tempo a reagir a cada pista. Os seus tempos de reação aumentavam à medida que “mais vocalizações estavam iminentes”, escreveu Liao, sugerindo que os corvos planeavam o número de grasnidos que iam fazer antes de abrirem o bico.

Os investigadores conseguiram mesmo saber quantas chamadas as aves planeavam fazer pela forma como soava a primeira chamada - diferenças acústicas subtis que mostravam que os corvos sabiam para quantos números estavam a olhar e tinham sintetizado a informação.

“Eles compreendem números abstractos... e depois planeiam antecipadamente, fazendo corresponder o seu comportamento a esse número”, refere Williams.

Mesmo os erros cometidos pelos corvos eram algo avançados: se os corvos tivessem grasnado demasiadas vezes, gaguejado sobre o mesmo número ou apresentado as suas respostas com o bico prematuramente, Liao e os seus investigadores podiam detetar, a partir do som da primeira chamada, onde tinham errado. Estes são “os mesmos tipos de erros que os humanos cometem”, afirma Williams.

Ainda estamos a aprender como os corvos são inteligentes

Anteriormente, pensava-se que as aves e muitos outros animais tomavam apenas decisões no local com base em estímulos no seu ambiente imediato, uma teoria popularizada pelo behaviorista animal do século XX B.F. Skinner. Mas a última investigação de Liao e dos seus colegas fornece mais provas sobre a capacidade dos corvos de sintetizarem números para produzir um som e sugere que esta capacidade está sob o seu controlo.

As descobertas da equipa do estudo são altamente específicas e significativas - desafiam a crença comum de que todos os animais são meras máquinas de estímulo-resposta, diz Kevin McGowan, um investigador do Laboratório Cornell de Ornitologia em Ithaca, Nova Iorque, que passou mais de duas décadas a estudar corvos selvagens nos seus habitats. McGowan não esteve envolvido no estudo.

O estudo, diz McGowan à CNN, demonstrou que “os corvos não são apenas simples máquinas não pensantes que reagem ao seu ambiente - eles estão realmente a pensar no futuro e têm a capacidade de comunicar de uma forma estruturada e pré-planeada. É uma espécie de precursor necessário para ter uma linguagem”.

A inteligência dos corvos tem sido estudada há décadas. Os cientistas investigaram os corvos da Nova Caledónia, que criam as suas próprias ferramentas compostas para aceder aos alimentos. As aves parecem estabelecer regras, de acordo com um estudo de novembro de 2013, em coautoria com o investigador principal do laboratório da Universidade de Tübingen, Andreas Nieder. A linguagem dos corvos também confundiu os cientistas durante décadas, com os seus tons e expressões muito variados, aponta McGowan.

O estudo de Liao e dos seus colegas nem sequer é o primeiro a considerar se os corvos sabem contar. Essa investigação começou com Nicholas Thompson em 1968, observa Irene Pepperberg, especialista em cognição animal. Professora de investigação em ciências psicológicas e do cérebro na Universidade de Boston, Pepperberg é mais conhecida pelo seu trabalho com um papagaio cinzento africano chamado Alex.

Thompson pôs a hipótese de os corvos poderem contar com base nos seus grasnidos, cuja duração e número pareciam ser controlados pelas aves numa determinada explosão de som. As capacidades de contagem dos corvos “parecem exceder as exigências que a sobrevivência impõe a essas capacidades”.

Um outro estudo da Universidade de Tübingen sobre as capacidades de contagem dos corvos, de setembro de 2015, treinou as aves para reconhecerem agrupamentos de pontos e registou a atividade dos neurónios na parte do cérebro dos corvos que recebe e dá sentido aos estímulos visuais. Os investigadores descobriram que os neurónios dos corvos “ignoram o tamanho, a forma e a disposição dos pontos e apenas extraem o seu número”, afirmou a universidade num comunicado.

“Assim, os cérebros dos corvos podem representar diferentes quantidades e os corvos podem aprender rapidamente a fazer corresponder os números árabes a essas quantidades - algo que os humanos normalmente ensinam explicitamente aos seus filhos”, diz Williams.

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