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Por que motivo a comida de avião ficou tão má

CNN , Nathaniel Meyersohn, CNN
2 jun, 19:00
Comida de avião

Num exemplo famoso da década de 1980, Robert Crandall, então diretor da American Airlines, gabou-se de como a remoção de apenas uma azeitona de cada salada poupava à companhia aérea 36.900 euros por ano

Se você apanhasse um voo da American Airlines na década de 1960, seria recebido com um menu “Royal Coachman” da classe económica. A sua refeição começava com o consommé de carne de vaca e prosseguia com o peito de frango salteado em vinho. Quer uma tartelete de fruta para a sobremesa?

Atualmente, se viajar em classe económica, terá de reservar um voo internacional de longa distância ou - se tiver sorte - um voo doméstico de costa a costa para receber uma refeição gratuita. Em voos mais curtos, poderá escolher entre biscoitos Biscoff ou pretzels.

A comida de avião está muito longe dos dias de glória dos jantares de bordo, quando as refeições eram servidas em toalhas de mesa brancas e as hospedeiras faziam ovos mexidos no ar. O desaparecimento das refeições juntou-se a uma longa lista de problemas, inconvenientes e cortes que os passageiros enfrentam atualmente. Mas a redução de custos da indústria não é a única razão pela qual a sua tartelete desapareceu. O fim das refeições a bordo para muitos passageiros resultou, surpreendentemente, de grandes mudanças na regulamentação governamental, na conceção dos aviões, nos filmes a bordo, nos benefícios fiscais da indústria e nas preocupações acrescidas com a saúde e a segurança.

Os protocolos e regulamentos de segurança das companhias aéreas desde o 11 de Setembro alteraram os tipos de facas de cozinha com que as tripulações podem trabalhar no ar. As cozinhas dos aviões são mais pequenas para permitir mais lugares de passageiros num avião. E as companhias aéreas não servem alguns alimentos, como amendoins, para proteger as pessoas com alergias. As refeições são muitas vezes mais pequenas, mais leves ou inexistentes.

“O serviço de refeições já foi um ponto de orgulho”, diz Henry Harteveldt, que cobre o sector das viagens para o Atmosphere Research Group. Atualmente, “a qualidade é tão má que temos de nos interrogar: será que os executivos das companhias aéreas têm realmente papilas gustativas?”.

Uma assistente de bordo da Pan American Airline serve bandejas de comida aos passageiros num avião em 1958 Peter Stackpole/The LIFE Picture Collection/Shutterstock

As companhias aéreas há muito que procuram formas de reduzir os custos de produção de alimentos e reduzir o tempo de preparação das refeições para as assistentes de bordo. Num exemplo famoso da década de 1980, Robert Crandall, então diretor da American Airlines, gabou-se de como a remoção de apenas uma azeitona de cada salada poupava à companhia aérea 36.900 euros por ano.

Desde então, o custo e a rapidez tornaram-se mais importantes para as companhias aéreas do que o sabor da comida. Companhias aéreas como a Singapore Airlines ou a Delta podem ter parcerias com chefes famosos com estrelas Michelin, mas a maioria das empresas confia a sua comida a serviços de catering que a podem preparar com horas de antecedência.

“As pessoas estão dispostas a trocar comida por tarifas baixas”, diz Blaise Waguespack, professor de marketing de companhias aéreas na Embry-Riddle Aeronautical University em Daytona Beach, Flórida. “O bilhete dá-lhe o lugar. E tudo o que for além do lugar é pago.”

Cobrar aos passageiros pela comida a bordo - mesmo que sejam apenas alguns euros por uma sanduíche, uma caixa de snacks ou um prato de queijo - é também uma forma de as companhias aéreas pouparem nos impostos. As tarifas aéreas domésticas estão sujeitas a um imposto federal de 7,5%, mas esse imposto não se aplica às taxas de bagagem e à comida a bordo, que estão a ficar mais caras.

Caviar e pastilha elástica grátis

A comida nos aviões existe há quase um século, desde que, em 1920, as assistentes de bordo distribuíam pastilhas elásticas aos passageiros para aliviar a pressão nos ouvidos. Os primeiros aviões saltavam tanto durante o voo que as refeições eram servidas em pratos de papel, de acordo com o Smithsonian.

Durante décadas, o governo federal regulamentou as tarifas aéreas e as rotas, de modo que as companhias aéreas tentaram diferenciar-se com serviços, comida e o tipo de luxo normalmente oferecido aos passageiros de cruzeiros - ou a um vilão de 007.

Até 1978, altura em que o sector das companhias aéreas foi desregulamentado, a lei exigia que cada passageiro recebesse uma entrada, dois legumes, uma salada, uma sobremesa e uma bebida como parte do preço do bilhete, segundo o Smithsonian.

“A comida deliciosa contribui para o prazer. É preparada em quatro cozinhas que funcionam em simultâneo, onde os pratos podem ser cozinhados em fornos de cinco minutos", anunciava a Pan Am num anúncio de 1958.

Durante as décadas de 1960 e 1970, as companhias aéreas instalaram rotineiramente cozinhas altíssimas a bordo e publicitaram os seus menus para atrair clientes. A carne era uma estratégia comercial.

“As companhias aéreas competiam em termos de serviços e comodidades. O serviço de refeições era um grande foco de [concorrência] porque as opções de entretenimento eram mais limitadas", diz Harteveldt. “As companhias aéreas tinham equipas de chefes de cozinha, as suas próprias cozinhas de catering [e] publicidade em torno da comida.”

Assistentes de bordo servem bebidas e refrescos aos passageiros de primeira classe a bordo de um Boeing 747 (meados do século XX, ano desconhecido) Fox Photos/Hulton Archive/Getty Images

Com a desregulamentação, as companhias aéreas baixaram os preços dos bilhetes. Mas para compensar a perda de receitas, reduziram também as opções alimentares e outros serviços.

Os ataques de 11 de Setembro aceleraram o declínio das refeições gratuitas nas companhias aéreas. As companhias aéreas enfrentaram uma profunda redução da procura e, em resposta, reduziram o serviço de refeições a bordo. A United, a American Airlines, a Delta e outras anunciaram reduções drásticas no serviço de refeições a bordo pouco depois dos ataques.

A última a resistir, a Continental Airlines, tornou-se a última grande companhia aérea a acabar com as refeições domésticas gratuitas na classe económica em 2010.

As refeições das companhias aéreas foram alvo de piadas e críticas durante décadas, mas agora as pessoas sentem falta delas. Poucos peritos do sector das companhias aéreas preveem o seu regresso em breve na classe económica.

A realidade é muito diferente para os passageiros da classe executiva e da primeira classe.

Molly Brandt, chefe executiva de inovação culinária para a América do Norte na empresa de catering de bordo Gategroup, afirma que a “idade de ouro da comida de avião chegou”. Depende apenas da companhia aérea e da categoria em que se encontra. “Depende da classe de cabina”, sublinha.

Se estiver na primeira classe de um voo americano, por exemplo, pode escolher para o almoço uma tigela mediterrânica, peito de frango com molho mojo, arroz de feijão preto Poblano e plátanos ou massa penne com ragu à base de plantas e ricota. Para a Delta, escolha entre o cheeseburger, o agnolotti de espinafres e queijo ou uma salada de peito de frango com pimenta fumada da Hempler's.

Algumas companhias aéreas até oferecem caviar aos passageiros da primeira classe. Mas, atualmente, a maioria dos passageiros nem sequer recebe pastilhas elásticas grátis.

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