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Como uma das pragas de interior mais bem-sucedidas do mundo tomou conta do planeta

CNN , Amanda Schupak*
8 jun, 17:00
A barata alemã, ou Blattella germanica, evoluiu de uma espécie asiática nativa do que é hoje a Índia ou Myanmar há cerca de 2.100 anos, segundo uma nova análise genómica. ErikKarits/iStockphoto/Getty Images

E só têm de agradecer aos humanos

A barata que saiu do ralo do seu lava-loiça e se escondeu debaixo do frigorífico? A criatura noturna era muito provavelmente uma barata alemã e os seus antepassados já andavam a incomodar as pessoas há mais de 2000 anos no sul da Ásia, segundo um novo estudo.

A investigação, publicada em maio na revista Proceedings of the National Academy of Sciences, demonstrou que o percurso dos insetos, desde a recolha de lixo nas antigas civilizações asiáticas até ao aconchego debaixo do chão da sua cozinha, está em sintonia com as grandes mudanças históricas no comércio global, na colonização e na guerra.

As baratas alemãs, cientificamente conhecidas como Blattella germanica, são omnipresentes nas cidades de todo o mundo. Estas pragas resistentes apareceram pela primeira vez em registos científicos de há 250 anos na Europa, daí o nome alemão, mas pouco se sabe sobre a sua origem.

Para descobrir como é que as baratas chegaram à Europa e se espalharam por outras partes do mundo, o primeiro autor do estudo, Qian Tang, e os seus colaboradores pediram a cientistas e especialistas em controlo de pragas de todo o mundo que enviassem espécimes locais. A equipa de investigação recebeu 281 amostras de baratas alemãs de 57 locais em 17 países e estudou o seu ADN para traçar a sua evolução.

“O nosso principal objetivo era mostrar como uma espécie pode viajar com os seres humanos e como a genética pode compensar a parte que falta dos registos históricos”, disse Tang, um biólogo evolucionista que é agora investigador associado de pós-doutoramento na Universidade de Harvard, nos Estados Unidos.

Utilizando dados genómicos das amostras, Tang ficou surpreendido por saber que a linhagem da barata moderna remonta a muito mais tempo do que a Europa do século XVIII. De acordo com a sua investigação, o inseto evoluiu da barata asiática selvagem, cientificamente conhecida como Blattella asahinai, há 2.100 anos.

As baratas e as rotas comerciais

Por volta dessa altura, acredita Tang e a sua equipa, as pessoas do que é atualmente a Índia ou Myanmar começaram a plantar culturas no habitat natural da barata asiática. Os insetos adaptaram-se - mudando a sua dieta para incluir comida humana - e depois mudaram o seu território para as casas dos humanos.

Um milénio mais tarde, com o crescimento do comércio e da atividade militar entre o sul da Ásia e o Médio Oriente e, mais tarde, a Europa, as baratas domesticadas espalharam-se para oeste, provavelmente à boleia dos cestos de almoço dos soldados e viajantes. A análise genética situa a primeira entrada dos insetos na Europa há cerca de 270 anos. Esta estimativa aproxima-se da data em que o famoso geneticista sueco Carl Linnaeus as descreveu pela primeira vez, em 1776, cerca de uma década após a Guerra dos Sete Anos ter assolado a Ásia, a Europa e a América do Norte. As baratas passaram então da Europa para as Américas há cerca de 120 anos, segundo o estudo.

As baratas alemãs comunicam umas com as outras sobre onde encontrar comida, um comportamento que parece ser único entre as espécies de baratas, diz Qian Tang, investigador associado da Universidade de Harvard. Matt Bertone

“Os insetos fazem parte do tecido da cultura humana”, observou Jessica Ware, curadora de zoologia de invertebrados do Museu Americano de História Natural, em Nova Iorque, que não esteve envolvida na investigação. “Há muito tempo que sabemos que as pessoas transportam muitas espécies de pragas. E sabemos que as rotas comerciais transatlânticas foram provavelmente as culpadas pela propagação das baratas alemãs. Mas ver isso refletido na assinatura genética destas populações foi muito emocionante.”

Desde então, os seres humanos têm-nas feito sentir em casa. “As coisas que permitiram aos humanos prosperar - canalização, aquecimento interior - são coisas que também permitiram às baratas prosperar”, apontou Ware. “Ao criar esgotos por baixo das nossas cidades, não podíamos ter proporcionado um melhor buffet.”

A seguir, Tang quer sequenciar os genomas completos das suas centenas de espécimes para saber como é que as baratas alemãs se adaptaram tão bem ao ambiente humano. “Por exemplo, a barata alemã tem uma resistência aos inseticidas que não é detetada em muitas outras pragas”, afirmou. “Como é que elas conseguem evoluir tão rapidamente? É algo que já está nos seus genes, mas que se revelou devido às pressões antropogénicas?”, questionou.

Os insetos também demonstram comportamentos sociais, comunicando uns com os outros sobre onde encontrar comida. Tang quer descobrir se esta capacidade também é uma característica de sobrevivência que as baratas têm de agradecer aos humanos.

*Amanda Schupak é jornalista de ciência e saúde na cidade de Nova Iorque
 

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