As ondas de calor estão a tornar-se mais brutais. E o ar condicionado já não o pode salvar

CNN , Laura Paddison
6 jul, 17:00
Ar condicionado

O seu ar condicionado está cada vez mais vulnerável

Quando o furacão Ida atingiu a Louisiana, nos EUA, com inundações catastróficas e ventos fortes em agosto de 2021, mais de um milhão de pessoas ficaram sem energia. Depois veio a onda de calor. As temperaturas subiram acima dos 32 graus Fahrenheit - um soco forte para aqueles que sufocavam nas suas casas, incapazes de ligar o ar condicionado enquanto as falhas de energia se prolongavam durante dias.

Foi o calor que se revelou mais mortífero em Nova Orleães, responsável por pelo menos nove das 14 mortes da cidade relacionadas com o furacão.

A combinação de um furacão, de uma vaga de calor e de um corte de energia durante vários dias é um cenário de pesadelo, mas está destinado a tornar-se mais comum à medida que os seres humanos continuam a aquecer o planeta, alimentando condições meteorológicas extremas devastadoras. E revela uma verdade desconfortável sobre a vulnerabilidade da derradeira proteção da humanidade contra o calor: o ar condicionado.

O ar condicionado está longe de ser perfeito. Consome energia, a maior parte da qual ainda provém de combustíveis fósseis que aquecem o planeta, o que significa que agrava o próprio problema que é usado para atenuar. Além disso, só está disponível para aqueles que podem pagar, aumentando ainda mais a desigualdade social.

Mas é também uma tábua de salvação contra o calor cada vez mais brutal, o tipo de clima extremo mais mortífero. Permite que as pessoas vivam em locais onde as temperaturas se aproximam dos limites da capacidade de sobrevivência e onde o calor extremo persiste mesmo durante a noite.

A procura de ar condicionado está a explodir, prevendo-se que triplique a nível mundial até 2050, à medida que as temperaturas globais sobem e os rendimentos aumentam.

O problema é que, sem eletricidade, perde-se o acesso ao ar condicionado. E muitas redes eléctricas estão a ser levadas ao ponto de rutura devido a condições meteorológicas extremas cada vez mais frequentes e ao aumento da procura de refrigeração.

De acordo com um relatório da Climate Central, um grupo de investigação sem fins lucrativos, as condições meteorológicas foram responsáveis por 80% dos grandes cortes de eletricidade nos EUA entre 2000 e 2023. "Todos os aspectos do clima estão a afetar a já vulnerável rede eléctrica e a pô-la à prova", afirmou Jen Brady, analista de dados sénior da Climate Central.

Nos EUA, a rede envelhecida foi concebida "para o clima do passado e não para o clima do futuro", disse Michael Webber, professor de engenharia mecânica na Universidade do Texas em Austin.

A principal ameaça são as tempestades, que podem derrubar os fios e postes de transmissão. Mas o calor também está a ter impacto. Se estiver muito quente, o sistema funciona de forma menos eficiente. Webber compara-o com a sensação de quem corre uma maratona com o calor - "é como se nos avariássemos". A rede também pode ceder sob o peso da procura, uma vez que toda a gente liga o ar condicionado ao mesmo tempo para fazer face às altas temperaturas.

O número de grandes interrupções de energia nos EUA - que afectam mais de 50 000 clientes e duram pelo menos uma hora - duplicou entre 2017 e 2020, afirmou Brian Stone Jr., professor especializado em planeamento e conceção ambiental urbana no Instituto de Tecnologia da Geórgia. "A maior parte do aumento está a ocorrer durante os meses de verão, o que me diz que estes sistemas não são resistentes", afirmou à CNN.

O aumento da procura por refrigeração durante uma onda de calor de agosto de 2020 na Califórnia levou o principal operador de rede do estado a cortar a energia de centenas de milhares de casas em apagões contínuos pela primeira vez em 20 anos.

Em 2021, durante a onda de calor abrasador que "queimou" o Noroeste do Pacífico, o equipamento elétrico cedeu com o calor, provocando apagões contínuos para dezenas de milhares de pessoas, à medida que as temperaturas subiam acima dos 40 graus Celsius.

Não são só os EUA que estão a ter dificuldades. Em junho, quando as temperaturas no sul da Europa ultrapassaram os 45 graus, algumas zonas da Albânia, Bósnia, Croácia e Montenegro sofreram apagões que duraram horas, devido ao aumento da procura de eletricidade.

Mesmo as falhas de energia de curta duração podem ser perigosas. "Se a rede eléctrica se desligar durante uma onda de calor, a situação passa rapidamente de desconfortável a mortal", disse Webber.

O calor pode afetar os órgãos vitais e causar exaustão pelo calor, insolação e até a morte. Se faltar a eletricidade quando está muito frio, as pessoas podem acrescentar camadas de roupa, fazer fogueiras e aconchegar-se umas às outras. "Se ficar muito quente, só há uma maneira de arrefecer, que é com eletricidade", disse Webber.

A combinação de uma onda de calor com cortes de eletricidade "é o acontecimento mais mortífero relacionado com o clima que podemos imaginar", disse Stone.

Ele e uma equipa de cientistas exploraram os potenciais impactos de uma onda de calor que coincidisse com uma falha de energia de vários dias causada por condições meteorológicas extremas ou por um ciberataque. Centrando-se em Atlanta, Detroit e Phoenix, nos EUA, analisaram a exposição dentro das casas das pessoas, um dos principais factores de doenças relacionadas com o calor durante uma falha de energia.

Os números são particularmente impressionantes no caso de Phoenix. Durante um evento de calor de três a quatro dias e uma falha de energia, metade da população da cidade - cerca de 800.000 pessoas - necessitaria de tratamento hospitalar para doenças relacionadas com o calor, de acordo com os resultados. Mais de 13.000 pessoas morreriam.

Um corte de energia em Phoenix provoca uma "mudança muito dramática na doença do calor", disse Stone, porque o clima da cidade é tão extremo e as pessoas têm dificuldade em adaptar-se. Numa ironia infeliz, a generalização do ar condicionado pode, na verdade, tornar os residentes menos resistentes, porque estão tão habituados ao arrefecimento nas suas casas e locais de trabalho, disse Stone.

As autoridades de Phoenix dizem que a cidade está bem preparada. Kate Gallego, a presidente da câmara da cidade, disse que a investigação de Stone se baseia num cenário extremamente improvável. "O estudo não tem em conta nenhum dos planos de resposta a emergências existentes, nem o facto de a nossa rede eléctrica estar consistentemente classificada entre as mais fiáveis do país", disse Gallego à CNN.

O Serviço Público do Arizona, uma das empresas de energia que fornece energia em Phoenix, disse que tem planos robustos para evitar interrupções em grande escala e que faz manutenção regular da rede.

Mas, embora as hipóteses de um corte de energia e de uma onda de calor de vários dias em Phoenix sejam reduzidas, disse Stone, ainda são possíveis e estão a tornar-se mais prováveis à medida que a crise climática se agrava.

Reduzir drasticamente a poluição que aquece o planeta é a melhor defesa a longo prazo contra o calor e as condições meteorológicas extremas, mas o mundo já está comprometido com várias décadas de aumento das temperaturas, disse Stone.

A curto prazo, há formas de limitar as vulnerabilidades.

Tornar a rede eléctrica mais robusta e resistente é uma delas, disse Stone. Isto inclui reparações e actualizações que tenham em conta o clima do futuro. A expansão e a modernização da rede, incluindo a soma de mais centrais eléctricas e a garantia de uma gama diversificada de fontes de energia, também ajudarão a fortalecê-la, disse Webber.

"Mas também temos de reconhecer que essas redes vão falhar, e estão a falhar com maior frequência, pelo que temos de ter planos de reserva", disse Stone.

Isso significa repensar as cidades, onde o betão, o aço e o asfalto, que retêm o calor, substituíram as árvores. A conceção de áreas urbanas mais verdes e frescas "pode realmente aumentar a resistência da rede sem investir na própria rede", disse.

Brady, da Climate Central, referiu-se aos projectos solares comunitários, que podem manter a energia local ligada quando a rede é interrompida. Babcock Ranch, na Flórida - "a primeira cidade americana alimentada por energia solar" - conseguiu manter as luzes acesas em 2022 quando o furacão Ian passou, ao contrário das cidades vizinhas.

Tornar as casas mais eficientes também ajudará, disse Webber. As casas mais adaptadas a condições meteorológicas extremas podem ajudar a reduzir a procura de eletricidade quando as temperaturas sobem.

Em última análise, "somos vulneráveis porque construímos as nossas vidas em torno do ar condicionado", disse Webber, vivendo em locais onde a vida seria impossível sem ele. A pressão que as condições meteorológicas extremas estão a exercer sobre a rede mostra que "as alterações climáticas estão aqui e temos de lidar com elas".

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