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Até que ponto os alimentos ultraprocessados são maus? Aqui estão 5 coisas para saber

CNN , Andrea Kane
9 jun, 15:00
Pequeno-almoço (GettyImages)

Come alimentos ultraprocessados? Saiba o mal que fazem

Quando abre um saco de batatas fritas com sabor a nachos ou de folhados de queijo, provavelmente sabe que está prestes a deliciar-se com um snack pouco saudável.

O indicador de morte? É o pó saboroso, picante, com queijo e cor de laranja néon que reveste cada pedaço e se espalha pelos seus dedos. O mesmo se aplica a uma pizza congelada e a nuggets de frango.

E uma barra de cereais? Um pacote de puré de maçã? Queijo em fio? Iogurte com sabor? Certamente que estes alimentos - snacks que milhões de crianças e adultos comem todos os dias - não são maus, certo?

Bem, acontece que muitos se enquadram na categoria de alimentos ultraprocessados - dependendo dos seus ingredientes exactos. Este tipo de alimentos tem sido muito estudado ultimamente, e os resultados não são muito bons

Os alimentos ultraprocessados representam uma forma relativamente nova de categorizar os alimentos. Proposto em 2009 por investigadores da Universidade de São Paulo, no Brasil, o sistema, denominado NOVA, não se baseia no tipo de alimento - carne, cereais, vegetais, etc. - mas sim no seu grau de processamento..

O NOVA separa os alimentos em quatro grupos, começando pelos naturais e minimamente processados, na primeira categoria, até aos ultraprocessados, que utilizam fórmulas e técnicas de fabrico industriais, na quarta.

2A minha definição operacional de (alimentos) ultraprocessados é que não os podemos fazer na cozinha de casa porque não temos a maquinaria nem os ingredientes", disse recentemente a Marion Nestle, especialista em política alimentar, à correspondente médica da CNN, Meg Tirrell, no podcast Chasing Life. Nestle é a Professora Paulette Goddard de nutrição, estudos alimentares e saúde pública, emérita, na Universidade de Nova Iorque.

Os alimentos ultra-processados contêm aditivos como intensificadores de sabor, corantes e espessantes - basicamente, ingredientes que normalmente não usaria nos seus cozinhados. Isto torna-os estáveis nas prateleiras, fáceis de preparar (basta aquecer e servir) e, em muitos casos, difíceis de resistir. (A indústria alimentar insurge-se contra o sistema NOVA, afirmando que não existe consenso científico sobre a definição de ultraprocessado).

Devido a uma confluência de factores históricos, regulamentares e económicos, disse Nestle, as empresas alimentares nos anos 80 “trabalharam muito para tentar descobrir que combinações de sabores, texturas e cores seriam mais atraentes para as pessoas e começaram a produzir alimentos que lhes dariam muito dinheiro”.

Segundo a especialista, dezenas de milhares de novos produtos chegaram às prateleiras das lojas desde então. “A maior parte deles falham, mas os que ganham, ganham em grande”, disse Nestle.

Antes de pegar na lata de refrigerante, no saco de batatas fritas ou no jantar congelado, porque não aprender mais sobre o que está a comer? Aqui estão cinco coisas para saber sobre alimentos ultraprocessados:

Os alimentos ultraprocessados estão associados a maus resultados para a saúde

Comer muitos alimentos ultraprocessados não é saudável.

“Agora, existem mais de 1.500 estudos observacionais - todos eles demonstrando uma descoberta consistente, que é que comer alimentos ultraprocessados está ligado à obesidade, diabetes tipo 2, doenças cardíacas, certos tipos de câncer, resultados ruins da Covid-19, mortalidade geral ”, disse Nestle. “Qualquer problema de saúde que se possa pensar que esteja relacionado com a dieta está relacionado especificamente com alimentos ultraprocessados”.

O estudo mais recente, publicado na revista The BMJ, analisou mais de 30 anos de dados e descobriu que comer alimentos ultraprocessados estava associado a um risco 4% maior de morte por qualquer causa, incluindo um risco 9% maior de mortes neurodegenerativas. Outros estudos associaram os alimentos ultraprocessados a doenças cardíacas, diabetes tipo 2, cancro e perturbações da saúde mental, como a ansiedade e a depressão.

Nestle salientou que estes estudos têm sido observacionais e não foram concebidos para provar a causalidade - que os alimentos ultraprocessados causaram estes maus resultados para a saúde.

“É possível fazer isso quando se tem um ensaio clínico controlado”, disse ela. “E adivinhem? Nós temos um.”

Os alimentos ultraprocessados provocam aumento de peso

Um ensaio clínico aleatório e controlado demonstrou que os alimentos ultraprocessados provocavam, de facto, um aumento de peso.

Estes tipos de estudos não são fáceis nem baratos de realizar, razão pela qual não são efectuados com mais frequência. Para realizar este estudo, Kevin Hall, um investigador sénior do Instituto Nacional de Diabetes e Doenças Digestivas e Renais, fez com que 20 voluntários passassem quatro semanas a viver no Centro Clínico dos Institutos Nacionais de Saúde em Bethesda, Maryland.

Durante duas semanas, seguiram uma dieta composta por 80% de alimentos ultraprocessados saudáveis (iogurte e pão integral, não batatas fritas e refrigerantes). Durante as outras duas semanas, seguiram uma dieta que não continha alimentos ultraprocessados. As dietas foram comparadas, entre outras coisas, em termos de calorias, açúcar, gordura, fibra e macronutrientes. Os participantes não sabiam exatamente o que o estudo estava a medir.

“Basicamente, pedimos às pessoas que comessem tanto ou tão pouco da comida que gostassem”, disse Hall a Tirrell. “Não devem tentar alterar o vosso peso, não devem tentar ganhar ou perder peso. Basta comer com o mesmo nível de apetite que você normalmente faria.

Os investigadores descobriram que, quando os participantes estavam a seguir a dieta ultraprocessada, comiam cerca de 500 calorias a mais por dia do que quando estavam a seguir a dieta minimamente processada. Esta diferença de calorias traduziu-se rapidamente na balança. Os participantes ganharam em média 1 kg durante as duas semanas da dieta ultraprocessada e perderam 1 kg com a dieta minimamente processada. E as suas análises sanguíneas mostraram marcadores de inflamação mais baixos quando estavam a seguir esta última.

“Se não está familiarizado com a investigação nutricional, não faz ideia da importância desta descoberta”, disse Nestle, que não esteve envolvido no estudo. “Quinhentas calorias é imenso.”

Hall disse que não está claro o que leva as pessoas a consumir mais calorias quando estão em uma dieta ultraprocessada. “Uma das coisas em que estamos realmente interessados agora”, disse ele, “é descobrir quais são os mecanismos”.

Os alimentos ultraprocessados são difíceis de evitar

Os alimentos ultraprocessados estão por todo o lado e a maioria de nós consome-os sem se aperceber - mesmo quando pensa que está a comer algo relativamente saudável, como batatas fritas assadas ou uma sanduíche de manteiga de amendoim e geleia.

Utilizando dados do National Health and Nutrition Examination Survey, os investigadores descobriram que os alimentos ultraprocessados constituem mais de metade da dieta dos adultos americanos. Para as crianças americanas, essa percentagem é ainda maior, 67%.

Os alimentos ultraprocessados são baratos e cómodos

Sim, é isso mesmo: Comer verdadeiramente “limpo” custa mais.

“Para criar efetivamente o menu minimamente processado, foi cerca de 40% mais caro do que o menu ultraprocessado”, afirmou Hall. “Isso nem sequer tem em conta o tempo que é necessário para confecionar os alimentos, certo? Portanto, todos estes factores desempenham provavelmente um papel importante nos alimentos que escolhemos comer no mundo real”.

Nem todos os alimentos ultraprocessados são maus

Alguns alimentos ultraprocessados podem fornecer nutrientes importantes, como o pão de trigo integral e o iogurte. E outros, no estudo de Hall, mostraram não aumentar a ingestão calórica.

“Os lanches eram neutros em termos de quantas calorias (os participantes) comiam”, disse Hall. “O que mostra que nem todos os alimentos ultraprocessados têm necessariamente este efeito.”

A equipa de Hall está a realizar um novo estudo para descobrir quais os alimentos ultraprocessados que são prejudiciais e quais são neutros, ou mesmo saudáveis.

Em breve, os americanos poderão ter mais ajuda para analisar os efeitos dos alimentos ultraprocessados na saúde. O Departamento de Agricultura dos Estados Unidos e a Food and Drug Administration dos Estados Unidos emitirão em breve novas Diretrizes Dietéticas, que são atualizadas de cinco em cinco anos. A Nestle afirmou que o comité consultivo científico que orienta este processo foi convidado a considerar a relação entre os alimentos ultraprocessados e os maus resultados para a saúde.

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